– Привет! – зайчишка встал на середину полянки, поднял лапку. – Раскройте ушки шире и слушайте внимательно!

А в Африке,

А в Африке,

На чёрной

Лимпопо…

Мишутка так обрадовался, что даже подскочил на скамейке.

– Знаю, знаю, что дальше:

Сидит и плачет

В Африке

Печальный Гиппопо…

И важно добавил:

– Эту сказку написал дедушка Корней Чуковский, мне мама читала его книжку, очень интересная!

Пуфик грустно смотрел на них. Ему сказок не читали, ведь он жил без папы и мамы в доме лесника. И, конечно, был бы счастлив, если бы мог слушать такие замечательные сказки, но никто об этом не догадывался.

И вот тут-то случилось главное: вдруг Мишутка встал и громко заявил:

– Я хочу в Африку! Поглядеть на этого Гиппопо! И на чёрную реку Лимпопо!

Зайка Петя не поверил своим ушам.

– Ты сошёл с ума! Ведь там живёт Бармалей! Забыл, про него в сказке так:

В Африке разбойник,

В Африке злодей!

В Африке ужасный

Бар-ма-лей!

Тут Пуфик засмеялся, ему надоело слушать всякие глупости.

– Он тебя сразу съест-заглотнёт! И не подавится!

– Я его не боюсь! – продолжал Мишка-медвежушка. – Хочу в Африку! И всё!

Зайчишка удивлённо смотрел на него и вдруг…

Вдруг понял: он тоже хочет в Африку! В гости к Гиппопо! И сразу громко сказал:

– Я вот что придумал: сядем рядышком, возьмёмся за лапки, закроем глаза и представим: мы уже в Африке. И вдруг, правда, окажемся там, на реке Лимпопо!

– Здорово! Молодец! – крикнули Мишутка и Пуфик.

Все поскорее сели рядом, но не заметили болтушку-сороку. А та притаилась за пенёчком, всё подслушала и, конечно, тоже захотела в Африку. Села рядом с Пуфиком, прижалась к его хвосту и закрыла глаза. Думала-воображала, как будет прыгать вокруг какого-то непонятного Гиппопо…

Они сидели, а лес шумел, жил своей жизнью, пела-чирикала какая-то птичка и далеко стучал клювом дятел. Зайка Петя вдруг услышал что-то новое: рядом плещется вода! И сразу запахло мокрым, как после большого дождя. Он скорее открыл глазки и увидел…

Куда делась их любимая лесная полянка?

Где зелёные ёлочки-сосёнки?

Оказались они на берегу широкой реки. А вверху, на ярко-синем небе, горело-жгло жаркое солнце. А в реке…

А в реке – совсем близко! – купался Гиппопо! Настоящий – огромный и толстый! Точно такой же, как в мультиках! На спине у него сидел маленький Гиппопошка: короткие толстые ножки и тоже толстый – как подушка! – животик.

– Я в Африке! Вот здорово! – завопила рядом сорока во всё горло. – Красота-красотища! А это и есть Гиппопо?

– Они самые, – сказал зайка Петя. – Их ещё зовут бегемотами, это одно и то же.

– Просто бочки, большая и маленькая! – продолжала сорока. – Смехота-смехотища!

– Сейчас позову их сюда и будем вместе купаться-кувыркаться! – зайчишка приложил лапки ко рту. И крикнул:

Коля, толстый Гиппопо,

Ты не стой так далеко.

Подходи поближе к нам,

Я конфетку тебе дам!

Пуфик очень удивился.

– Откуда узнал, что его зовут Коля?

– Секрет, – важно ответил зайка Петя. – Но так и быть, скажу: Африка – страна чудес, я сам не понимаю, откуда узнал его имя. Просто знаю, и всё.

Гиппопо медленно шёл к берегу, ему очень не хотелось вылезать из воды. Ведь бегемоты её так любят, спасаются в ней от жары, едят водоросли со дна реки и только иногда выходят на берег за свежей травкой. Древние греки назвали их гиппопотамами – речными лошадьми, хотя на лошадей они совсем непохожи. А весит бегемот четыре тысячи килограммов – вот какой большой!

Накупались друзья досыта, и тут Коля спросил:

– Не знаете ли вы доброго доктора Айболита? Он когда-то у нас лечил больных зверят, ставил градусники и давал вкусное лекарство.

– Знаем, конечно, – ответили хором зайчишка, Мишутка и Пуфик, они не раз видели по телевизору интересный мультик. А потом зайка Петя поинтересовался:

– Сейчас у вас никто не болеет?

– Нет, пока здесь все здоровы, но как там обезьянки в лесу, не знаю.

Зайка Петя задумался, а потом важно сказал:

– Нам надо это обязательно узнать, вдруг нужна помощь. Мы сейчас же пойдём к ним.

– Вот дорога, которая ведёт к обезьянкам. – Коля кивнул. Друзья обернулись и увидели совсем рядом море высокой травы – до четырёх метров высотой! – это была саванна, африканская степь. Среди травы тянулась дорожка, её протоптали слоны, когда шли к реке пить.

– Тогда вперёд! – крикнул зайчишка. – До свиданья, мы скоро вернёмся! – и попрыгал по дорожке. Друзья – за ним.